Lo bio se está desarrollando cada vez más con la evolución de las preocupaciones medioambientales de los consumidores. En la industria agroalimentaria, este término se refiere a los productos que se benefician de una aprobación que regula los métodos de producción (prohibición del uso de productos químicos sintéticos, no utilización de OMG …). En el envase, lo bio no tiene el mismo significado. Según European Bioplastics, la producción mundial de bioplástico fue de 2 millones de toneladas en 2017, algo menos del 1% de la producción total de plástico. Los bioplásticos se utilizan principalmente en el campo de los envases. Los materiales de base biológica no biodegradables representan aproximadamente la mitad del volumen, y los materiales biodegradables la otra mitad.

 

Envases de base biológica

Los envases de base biológica provienen de recursos renovables y reducen las emisiones de gases de efecto invernadero.

El término “base biológica” se refiere al origen renovable del material que compone el envase. Los plásticos de base biológica están hechos de biomasa, que es renovable a escala humana. Proceden, entre otros, del almidón (maíz, patata, trigo, yuca, arroz), del azúcar (caña de azúcar o remolacha azucarera), de aceites vegetales (aceite de ricino…) o de celulosa (madera, algodón…). Los plásticos convencionales de origen fósil no entran en esta categoría, porque el petróleo tarda millones de años en formarse.

Un envase de plástico de base biológica, lo puede ser del 100% o solo parcialmente y ser biodegradable o no. Si los plásticos biodegradables no son necesariamente de base biológica, actualmente lo son con frecuencia al menos parcialmente. Los envases de plástico de base biológica no biodegradables (botellas bio-PET, films y bolsas en bio-PE…) generalmente se pueden reciclar en los mismos canales de reciclaje que sus homólogos de origen del petróleo. De hecho, el origen de base biológica o derivado del petróleo, por ejemplo, no tiene ninguna influencia en su estructura química. 

La producción mundial de plástico de base biológica fue de 1,2 millones de toneladas en 2017 y debería seguir aumentando. El principal interés de este tipo de plástico, además de utilizar una materia prima renovable, es tener un balance neutro en carbono. De hecho, el carbono de un polímero de origen bio proviene del CO2 presente en el aire, que ha sido fijado por las plantas durante su crecimiento a través del proceso de fotosíntesis. Esta absorción de CO2 permite compensar las emisiones generadas durante la producción del material plástico. Por tanto, el uso de plástico de base biológica permite preservar los recursos del planeta y reducir las emisiones de gases de efecto invernadero.

 

Envases biodegradables

Los envases biodegradables tienen la capacidad de descomponerse de forma natural bajo la acción de microorganismos.

Los envases biodegradables (PLA, PHA, PBS, PBAT y otros poliésteres biodegradables), ya sean de origen bio o no, tienen la propiedad de poder ser descompuestos por microorganismos (bacterias, hongos o algas) en forma de dióxido de carbono, agua y biomasa. Por consiguiente, el final de la vida de estos productos es respetuoso con el medio ambiente cuando se lleva a cabo correctamente. Así, los envases compostables no dejarán restos ni micropartículas plásticas tras unos meses pasados en un compost, en condiciones favorables de degradación (humedad, oxígeno y temperatura). Sin embargo, los envases biodegradables no proporcionan una solución real a la contaminación del océano por residuos plásticos. De hecho, a diferencia de los envases de PE y PP que flotan, los envases biodegradables generalmente se hunden hasta el fondo, donde no hay condiciones que favorezcan su degradación (calor, oxígeno, UV…), y en consecuencia ésta se ralentizará considerablemente. Por otro lado, es probable que el abandono salvaje sea todavía más importante en el caso de los envases biodegradables, porque se cree erróneamente que estos envases se degradarán rápidamente en la naturaleza bajo cualquier condición. Dado que los materiales biodegradables tienen una vida útil limitada, a menudo se utilizan para productos de un solo uso (bolsas de plástico para frutas y verduras, platos desechables…), es decir, no reutilizables. Los envases biodegradables generalmente no son reciclables en otros envases, mientras que el reciclaje de envases de plástico convencionales en PE, PP o PET preserva los recursos naturales. La recogida de envases biodegradables y su tratamiento en compostadores industriales rara vez se organiza, por lo que una gran parte de estos envases, caros de producir, acaba siendo incinerado. La mayoría de los hogares no están equipados para el compostaje (algunos materiales biodegradables como el PLA también se degradan bastante mal en condiciones domésticas donde la temperatura del compost no es muy alta).
A pesar de estos inconvenientes, los plásticos biodegradables siguen siendo materiales adecuados para envases de un solo uso, siempre y cuando no contaminen los canales de reciclaje convencionales. La producción mundial de plástico biodegradable fue de casi 1 millón de toneladas en 2017 y sigue creciendo.

Ya sean de base biológica o biodegradables, los envases bio tienen ventajas: preservación de los recursos del planeta y reducción de gases de efecto invernadero para los primeros, fin de vida respetuoso con el medio ambiente para los segundos. 

Si bien los bioplásticos representaron menos del 1% del mercado mundial de polímeros en 2017, su producción está creciendo y se espera que estos materiales continúen creciendo en los próximos años.

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